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Olha Ma, sem combustível! Voando Cross Country em Sun Power

Aposto que você não sabia que o Texas tem mais trabalhadores da energia solar do que os fazendeiros e a Califórnia tem mais do que atores, e que mais pessoas agora trabalham na indústria solar nos EUA do que nas minas de carvão.

Ou que, em março, pela primeira vez, 100% da energia adicionada à rede de energia dos EUA era solar.

Tudo bem, agora você sabe de tudo isso, mas estou supondo que você não tem mais energia solar do que tinha cinco minutos atrás. É assim que acontece na América atualmente. A maioria das pessoas pensa que a energia solar é uma coisa boa, mas como você pode ficar entusiasmado com a colocação de painéis em um telhado.

Bertrand Piccard entende isso. É por isso que no final desta semana, se o tempo permitir, ele decolará de Moffett Field, perto de São Francisco, e começará um voo através dos EUA em um avião totalmente dependente do sol. Chamado de Solar Impulse, ele se moverá no ritmo de um caracol comparado a jatos comerciais - a velocidade máxima será inferior a 50 milhas por hora - e parará em várias cidades antes de terminar sua jornada em Nova York no final de junho ou início de julho.

Mas o objetivo não é imitar um avião às pressas, atravessando o país em milhares de litros de combustível de aviação. O objetivo é mostrar o que é possível sem isso.

Pilhas incluídas

Para fazer isso, Piccard e seu parceiro, André Borschberg, criaram uma das mais estranhas máquinas voadoras de todos os tempos - um avião com a envergadura de um jumbo, mas que pesa cerca de uma tonelada a menos que um SUV. Sua energia é gerada por cerca de 12.000 células solares de silício sobre a asa principal e o estabilizador horizontal que carrega baterias de lítio-polímero contidas nas quatro gôndolas sob a asa. As baterias pesam no total quase 900 libras - cerca de um quarto do peso do avião - e são capazes de armazenar energia suficiente para permitir que o avião voe à noite.

Pilotar o Impulso Solar não é confortável nem sem muito risco. Apenas um piloto pode estar no cockpit - um segundo acrescenta muito peso - e os motores são vulneráveis ​​a vento, chuva, neblina e nuvens pesadas. Mas Piccard é, pelo sangue, um inveterado tomador de risco. Em 1999, ele co-pilotou o primeiro balão a gás para viajar sem escalas ao redor do mundo. Em 1960, seu pai, Jacques, era um dos dois homens a bordo da batisfera abaixada na Fossa das Marianas, a parte mais profunda dos oceanos do mundo. Em 1931, seu avô, Auguste, foi o primeiro balonista a entrar na estratosfera da Terra.

Foi perto do final de sua viagem de balão, que Bertrand Piccard foi inspirado a encontrar uma maneira de voar sem precisar depender de combustível. Ele quase ficou sem propano enquanto atravessava o Atlântico. Ele e Borschberg passaram anos planejando, projetando e encontrando investidores - isso não foi um desafio pequeno -, mas eles perseveraram e, em 2010, o Solar Impulse fez o primeiro voo noturno movido a energia solar sobre a Suíça. No ano passado, completou o primeiro vôo solar intercontinental da Europa para a África.

O objetivo final - depois do voo pela América - é pilotar um avião solar sem escalas ao redor do mundo. Isso está previsto para 2015, mas exigirá um avião maior que o Impulse. Como estimam que levará três dias para sobrevoar o Atlântico e cinco para atravessar o Pacífico, Piccard e Borschberg também estão fazendo outras alterações - a versão maior terá um piloto automático, motores elétricos mais eficientes e um corpo feito de fibra de carbono mais leve. Também terá um assento que reclina e sim, um banheiro.

Certamente existem maneiras mais fáceis de dar a volta ao mundo, mas Piccard vê sua missão como uma forma de estender nossa imaginação sobre o potencial do sol. "Muitas vezes, quando falamos de proteção do meio ambiente, é chato", disse ele durante uma entrevista recente com a Popular Science. "É sobre menos mobilidade, menos conforto, menos crescimento".

Em vez disso, ele quer mostrar que a energia limpa pode facilmente ser uma pioneira.

Aí vem o sol

Aqui estão outros desenvolvimentos recentes relacionados à energia solar:

  • É sempre bom guardar alguns para mais tarde: uma equipe de pesquisadores da Universidade de Stanford desenvolveu uma bateria parcialmente líquida que poderia levar ao desenvolvimento de baterias baratas que podem armazenar energia criada por painéis solares e turbinas eólicas. Um dos desafios do sol e da energia eólica é poder armazenar energia de forma eficiente, para que ela esteja disponível quando o sol não estiver brilhando e o vento não estiver soprando.
  • Esqueça o undercoating, vamos jogar painéis solares: BMW, que começará a vender seus primeiros carros elétricos no final deste ano, diz que vai oferecer aos compradores a oportunidade de obter um sistema de carregamento de energia solar projetado para ser instalado em suas garagens.
  • Vá em frente e desista. Evite spindling e mutilação: Um professor de ensino médio de Milwaukee que virou inventor criou um pequeno painel solar dobrável que pode carregar um iPhone em duas horas. Joshua Zimmerman transformou o que era um hobby em uma empresa chamada Brown Dog Gadgets e ele já arrecadou mais de US $ 150 mil no Kickstarter para tirar seu negócio do chão.
  • E você pensou que sua camisa era legal: um cientista indiano projetou uma camisa contendo células solares que alimentam pequenos ventiladores para manter o usuário frio. A camisa também seria capaz de armazenar suco suficiente para carregar celulares e tablets.
  • Carga da brigada ligeira: Desde que você nunca sabe quando você precisa de uma lanterna, há agora uma tampa de garrafa de energia solar que ilumina sua garrafa de água. Suas quatro luzes LED brancas brilhantes podem transformar sua garrafa de água em um farol brilhante.

Bônus de vídeo: dê uma olhada no Solar Impulse durante o voo de teste sobre San Francisco na semana passada.

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